Решение Intel отсрочить свой проект графического процессора под кодовым названием Larrabee скорее указывает на трудность в построении новой архитектуры, чем на признак того, что Intel отказывается от разработки GPU общего назначения, полагают аналитики. Спрос на GPGPU (General-purpose computing on graphics processing units) в области высокопроизводительных вычислений растет и аналитики полагают, что Intel вряд ли захочет отступить в конкурентной борьбе с AMD и NVIDIA. Ведь это еще одна область, в которой производитель чипов сможет расширить диапазон применения своей архитектуры.
 
Intel, возможно, свернул проект по разработке дискретного графического процессора Larrabee, но не следует думать, что этот производитель чипов откажется от создания графического процессора (GPU), который можно будет применять для общих вычислений, полагают аналитики индустрии.

Руководство компании ищет способы продвижения Intel Architecture в новые сегменты, а значит спрос на вычисления GPGPU только начинает расти. 4 декабря Intel решила отложить проект Larrabee «в долгий ящик» по причинам, которые представитель компании назвал проблемами разработки. Это решение указало на сложность задачи, которую компания ставит перед собой, поскольку она работает над созданием продукта, способным конкурировать с предложениями от NVIDIA и Advanced Micro Devices.

Однако, несмотря на то, что разработка микросхемы первого поколения Larrabee может оказаться не тем, чего хотели руководители Intel, они могут применить полученный опыт в своей следующей попытке в создании GPU, а также для разработки многоядерных процессоров класса CPU, отметили аналитики.

«Создание высокопараллельного, высокоэффективного продукта действительно сложный процесс, — заявил в своем интервью аналитик Insight 64 Натан Бруквуд. – Компаниям ATI (которую AMD купила в 2006 за $5,4 млрд) и NVIDIA пришлось разработать много поколений процессоров… прежде чем они достигли такого класса быстродействия управляемого чипа».

С этим мнением согласен Джон Спунер, аналитик Technology Business Research. Решение Intel большей частью говорит о «трудности вывода на рынок новой архитектуры для обработки графики, — говорит Спунер. – Это не та ситуация для Intel, при которой они представляют продукт, а рынок на него мгновенно реагирует. Intel необходимо более тесно сотрудничать с разработчиками, если она намерена продать большое количество чипов Larrabee. Модель NVIDIA/ATI, которая заключается в сочетании высокопроизводительного дискретного графического процессора с оптимизированным программированием, работают довольно успешно. Разработчики понимают это, их такой расклад сил вполне устраивает, поэтому иметь запасной вариант в данных условиях гораздо более важно, чем, по-видимому, считает Intel». 

Руководители Intel начали говорить о Larrabee еще в 2007 году, и после нескольких задержек вроде бы собирались выпустить его в первом квартале 2010. Компания продемонстрировала новинку на своем форуме Intel Developer Forum в сентябре, а на выставке Supercomputing в ноябре ее представители презентовали «разогнанный» чип Larrabee, который достиг производительности в один терафлоп (триллион операций с плавающей запятой в секунду).

Однако вместо этого Larrabee будет выпущена как платформа для разработчиков в области компьютерной графики и HPC (высокопроизводительных вычислений). Руководство Intel утверждает, что продолжит разработку графической архитектуры, но не уточняет свои планы.

Решение Intel предоставляет AMD и NVIDIA некоторое свободу действий, поскольку они конкурируют друг с другом в сфере GPGPU. Обе компании настойчиво продвигают свои графические технологии для вычислений общего назначения, и рынок HPC принимает эту идею для своих рабочих задач в области высокопараллельных вычислений.

Представители AMD назвали способность компании разрабатывать как CPU, так и GPGPU, ключевым преимуществом в состязании с Intel и Nvidia, и объединили проекты вычислений и графики AMD в инициативу под названием Fusion.  

Тем временем, NVIDIA в ноябре раскрыла подробности готовящейся к выходу линейки новых процессоров Tesla, основанной на архитектуре Fermi. По словам руководителей, чипы серии Tesla 20, которые компания планирует выпустить в мае 2010, предложат продуктивность традиционных CPU с точки зрения стоимости и мощности. Архитектура Fermi насчитывает более 3 миллиардов транзисторов и 512 ядер CUDA. Число ядер значительно выше в GPU, чем в CPU, поскольку в этой области и AMD, и Intel планируют производить лишь 8- и 12-ядерные чипы в 2010 году.

В ноябрьском интервью Бойд Дэвис, генеральный директор по маркетингу группы серверных платформ, сообщил, что Intel проводит эксперименты по более тесной интеграции графики в свои серверные чипы Xeon, однако добавил, что спрос на GPGPU в области HPC довольно небольшой. Дэвис также добавил, после выпуска восьмиядерного процессора Xeon под кодовым названием «Nehalem EX» в начале 2010 года, заказчики смогут выполнять на этом процессоре огромные объемы параллельных вычислений. 

Спунер согласился, что сегмент HPC-вычислений, который использует технологию GPGPU, ранее мало интересовал Intel. «Это не тот рынок, на который нацелена компания, подобная Intel, — отметил аналитик. — Intel в основном концентрирует свои усилия на разработке стандартной архитектуры, как например х86, и в этом сегменте она доминирует, продавая миллионы процессоров. И вот компания предприняла попытку внедрить архитектуру х86 в графические вычисления, однако задача оказалась более сложной, чем казалось на первый взгляд».  

Растущее количество суперкомпьютеров, которые составляют список самых быстрых систем в мире Top500, пользуется преимуществом совместной обработки CPU-GPU. Бруквуд обратил внимание на пятый в рейтинге компьютер Tianhe-1 в национальном центре суперкомпьютеров (National Supercomputer Center) в Китае, состоящий из 6000 узлов, каждый из которых содержит процессор Intel Xeon и ATI Radeon GPU. Этот компьютер достигает уровня производительности в 1,5 терафлопс.

Аналитик также отметил, что представители Окриджской национальной лаборатории по атомной энергии (Oak Ridge National Laboratory) и Центра суперкомпьютеров в университете г. Урбана-Шампейн в шт. Иллинойс заявили, что их следующие суперкомпьютеры будут базироваться как на GPU, так и на CPU.

Кроме того, OEM-производители все больше и больше внедряют GPU в свои HPC-системы. Так недавно Cray, Dell, Hewlett-Packard, NEC и SGI представили решения, работающие на процессорах GPU Tesla, а компания Appro продемонстрировала свой кластер HyperPower GPU, который содержит как графические процессоры NVIDIA Tesla, так и Intel Xeon CPU.

Бруквуд отметил, что будущий процессор Intel Nehalem EX будет превосходным продуктом, но задался вопросом, сможет ли он заменить GPU в задачах высокопроизводительных вычислений. «Когда вы смотрите на производительность Nehalem EX в вычислениях с плавающей точкой и сравниваете с производительностью ATI … здесь нет конкуренции, -- сказал он. – Архитектура графических процессоров оттачивалась на протяжении много поколений и позволяет выполнять вычисления с плавающей запятой с такой огромной скоростью, какую вряд ли можно сравнить с тем, что способен обеспечить Nehalem EX». 

Растущий спрос на потенциальные возможности GPGPU и новые приложения, которые для них создаются, будут побуждать Intel продолжать работу над платформой Larrabee, говорят аналитики. «Intel настойчива, — отметил Спунер. – Компания проявляет дальновидность, нацелившись на новые бизнес-сегменты, среди которых графику, телефоны (и) бытовая электроника. Я уверен, что цель Intel – со временем разрабатывать для этих продуктов собственные чипы».

Тем временем, Intel сможет воспользоваться тем опытом, который она получила в результате проекта Larrabee, в том числе разработкой многоядерных чипов, и применить этот опыт в других проектах. Действительно, исследователи Intel анонсировали 2 декабря прототип 48-ядерного процессора, который они назвали «однопроцессорный облачный компьютер». Вычислительные возможности это чипа в 10-20 раз превышают характеристики современной линейки Core. 

Стремление сделать Larrabee платформой для разработок также имеет смысл, полагают аналитики. «Без программистов эта архитектура не имеет смысла, — сказал Бруквуд. – Вам необходимо предоставить программистам платформу, которую они могут исследовать». История Larrabee создавалась скачкообразно, тепер для Intel имеет смысл все бросить и начать сначала. «Intel заслуживает значительного уважения за осознание того, когда нужно остановиться и перестать 'бить дохлую лошадь’».