Компания  Intel (сокращение от Integrated Electronics) была основана в 1968 году, а спустя всего три года выпустила первый в мире коммерчески доступный микропроцессора — чип Intel 4004. Данная модель стала прообразом современных ЦПУ и определила развитие современных микропроцессоров, которые затем стали центральным мозгом всех вычислительных систем, от облака до периферии.

Но что стало причиной изобретения микропроцессора? За два года до этого, в 1969 году, японская Nippon Computing Machine Corp. направила в Intel запрос на разработку набора из 12 интегральных схем для прототипа инженерного калькулятора Busicom 141-PF. Вначале в Intel планировали разработать именно эти 12 узкоспециализированных чипов, но затем изменили первоначальный план и сделали набор из четырех чипов, включая центральное вычислительное устройство 4004, которое полностью отвечало требованиям клиента. Кстати, при стоимости 200 долларов чип выполнял все функции процессора большой ЭВМ. 

Микропроцессор 4004 выпускался в 16-контактном корпусе типа DIP, размеры кристалла были 12 мм² (3×4 мм). Процессор мог выполнять 60 тысяч инструкций в секунду. Для сравнения, одна из первых полностью электронных ЭВМ (ЭНИАК) выполняла только 5000 (максимально) инструкций в секунду с разрядностью 20 бит, занимала 280 м², весил 27 тонн и потреблял 174 кВт энергии. 

Поскольку права на 4004 принадлежали Nippon Computing Machine Corp., а Intel решила сделать акцент на развитии направления микропроцессоров, она выкупила у фирмы авторские права на модель 4004 и его усовершенствованные версии за 60 тысяч долларов.

Впрочем, в 1971 году процессор 4004 не достиг больших продаж. Действительно популярным стал только чип Intel 8080 — 8-битный микропроцессор, который компания выпустила в 1974 году.